L’extraction de lithium en Amérique du Sud, entre espoirs et désillusions

Entre bleu profond et blanc éclatant, les bassins ouverts des mines de lithium d’Amérique du Sud contrastent avec le paysage aride environnant. Aux confins du Chili, de l’Argentine et de la Bolivie, l’exploitation des métaux précieux cristallise l’espoir et le désespoir.

Selon un rapport de 2022 du United States Geological Survey (USGS), cette région aride des Amériques cache 56 % des 89 millions de tonnes de lithium trouvées sous terre dans le monde.

Surnommé le “pétrole du 21e siècle”, le métal blanc est essentiel à la fabrication de batteries pour voitures électriques, téléphones portables et autres appareils électroniques censés sauver la planète du réchauffement climatique.

Son prix est passé de 5 700 dollars la tonne en novembre 2020 à 60 500 dollars en septembre dernier, selon Benchmark Mineral Intelligence.

– Désert d’Atacama –

Au Chili, le lithium provient uniquement du désert d’Atacama, une plaine brune et rocheuse du nord du pays. Cela représente 26% de la production mondiale en 2021, selon l’USGS.

Deux sociétés, Albemarle aux États-Unis et SQM au Chili, ont des licences d’exploitation, mais en contrepartie elles doivent céder jusqu’à 40 % de leurs revenus à l’État.

Au cours du seul premier semestre de l’année, les recettes fiscales du lithium au Chili ont dépassé celles du cuivre, faisant du pays le plus grand producteur mondial de ce métal.

Face à une telle aubaine, le président de gauche Gabriel Borich s’est engagé à créer une société publique de lithium, excluant une éventuelle participation privée.

Mais l’extraction du lithium n’a aucun impact sur l’environnement, et même si les sociétés minières doivent payer de lourdes compensations aux communautés locales, ces dernières craignent pour leurs moyens de subsistance dans une région en proie à une sécheresse constante. .

Lire Aussi :  Les sombres prévisions du FMI pour l’économie européenne en 2023, entre forte inflation et croissance faible

– “Nous voulons savoir” –

Le SQM du Chili dit qu’il prélèvera environ 400 000 litres d’eau par heure pour les besoins de son usine en 2022.

Une inspection sur place en 2013 a révélé qu’un tiers de l’arbre rustique était mort par manque d’eau à cause de ses racines profondes, a ensuite révélé l’étude.

“Nous voulons savoir quel est l’impact réel du pompage de l’eau de la nappe phréatique”, a déclaré Claudia Perez, une habitante de la vallée de San Pedro, qui a déclaré qu’elle n’était pas “contre” le lithium, mais que “les effets néfastes de son utilisation sur la population locale est « réduite ».

De l’autre côté de la cordillère des Andes en Argentine, la route traverse les déserts de sel de la province de Jujuy. Avec les provinces voisines de Salta et Catamarca, la région possède les deuxièmes plus grandes réserves de lithium au monde.

L’Argentine est le quatrième plus grand producteur de lithium au monde, avec peu de restrictions sur son utilisation et une taxe de seulement 3 %.

Maintenant, deux mines travaillent dans le district. L’un appartient à Livent des États-Unis, tandis que l’autre, Orocobre, est exploité par un consortium australien et japonais avec la participation d’une entreprise publique argentine.

– Des dizaines de projets –

Il existe également des dizaines de projets à divers stades de maturité impliquant des entreprises locales, ainsi que des entreprises américaines, chinoises, françaises et sud-coréennes.

Selon un rapport de 2021 de la Commission chilienne du cuivre (Cochilco), un organisme public, l’Argentine pourrait dépasser la production chilienne d’ici 2030.

Le gouverneur de la province de Jujuy, Gerardo Morales, a même appelé à investir dans la région en avril lorsque le PDG de Tesla, Elon Musk, s’est plaint du prix élevé du lithium sur Twitter.

Lire Aussi :  Comment limiter les effets du dérèglement climatique sur les insectes ?

Mais les collectivités locales sont également réticentes. “Non au lithium, oui à l’eau et à la vie”, prévient le voyageur à Salinas Grandes, un désert de sel au nord de Salta.

“Ils ne vont pas sauver la planète, comme on dit. Au contraire, nous devons donner notre vie pour (la) sauver”, écrit Veronica Chavez, présidente de la communauté locale de Colla Santuario de Tres Pozos, non loin de Salinas Grandes.

“Nous ne mangeons pas de lithium et de piles. Nous buvons de l’eau”, a-t-il déclaré à l’AFP dans un entretien devant d’énormes tas de sel collectés par une coopérative locale.

A quelques mètres de là, Barbara Kipildor, 47 ans, prépare des empanadas dans un petit bâtiment en sel. “Je veux qu’ils nous laissent en paix, en paix. Je ne veux pas de lithium (…), ce qui m’inquiète, c’est l’avenir des enfants de mes enfants”, a-t-il dit.

– Hôtel Lithium –

Situées à 300 km au nord de Jujuy en Bolivie, les zones humides d’Uyuni sont les plus vastes du monde. Il contient un quart des ressources en lithium de la planète, selon l’USGS.

Ce désert de sel, de taille similaire au Qatar, est situé dans une zone où plus de la moitié de la population vit dans la pauvreté.

Egalement désireux de profiter de la manne convoitée du métal, l’ancien président de gauche Evo Morales (2006-2019) a nationalisé les hydrocarbures et le lithium au début de son mandat.

“La Bolivie fixe le prix pour le monde entier”, a-t-il déclaré en 2018, exhortant le reste de la région à suivre son exemple.

Lire Aussi :  FIFA 23 : « je suis sur la liste noire », ce streameur compare FUT à un pay-to-win et EA ne lui fait pas de cadeaux !

À Rio Grande, ses paroles ont inspiré l’espoir. Ce petit village aux rues boueuses est le plus proche de l’usine Yacimientos de Litio Bolivianos (YLB), une entreprise publique fondée par Evo Morales.

Plein d’optimisme, Donny Ali y fait construire un hôtel et le baptise Lithium… Mais la chance ne le suit pas.

“Nous nous attendions à un grand développement industriel et technologique et, surtout, à une amélioration des conditions de vie. Ça ne s’est pas fait”, a déploré l’avocat de 34 ans sur un canapé de son bureau vide.

Selon un rapport de 2021 du Centre d’études stratégiques et internationales (CSIS), contrairement au Chili, la Bolivie, ainsi que l’Argentine, peinent à exploiter pleinement le lithium en raison d'”investissements défavorables” et de “conditions géographiques difficiles”.

Certains pensent que la Bolivie « manquera de lithium. Je ne pense pas”, a déclaré Juan Carlos Zuleta, un économiste qui a brièvement dirigé l’usine YLB en 2020.

Malgré leurs divergences, les pays du “triangle du lithium”, menés par l’Argentine, envisagent une production nationale de batteries lithium-ion après avoir utilisé du lithium.

“Toutes les technologies ont leurs avantages et leurs inconvénients. L’essentiel est qu’il y ait un équilibre qui profite non seulement au pays, mais aussi à la population locale”, estime Roberto Salvaresza, l’un des dirigeants, dans un entretien à l’AFP. Le groupe argentin YPF prévoit de lancer en décembre une usine pilote de production de batteries au lithium.

“L’Amérique du Sud possède toutes les matières premières nécessaires pour produire des batteries et des véhicules électriques”, explique Zuleta.

Pendant ce temps, le Lithium Hotel reste vide.

Source

Leave a Reply

Your email address will not be published.

Articles Liés

Back to top button